Термін “електронна книга” застосовується як до звичайних книг, записаним в електронному вигляді, так і до спеціальних пристроїв для зручного читання таких книг. Як би там ні було, це спосіб читання вже повністю завоював суспільство, і тепер кращі книги все частіше не зберігаються на полицях, а в популярних електронних “читалках”. Поява електронної книг прийнято відносити до 1971 року, коли Майкл Харт скористався доступом до найбільшого комп’ютера в іллінойському університеті. Щоб застосувати отриманий в руки ресурс гідно, Харт створив електронну Декларацію незалежності США, просто впечатав текст Декларації в комп’ютер.

Сьогодні електронні книги доступні кожному. Вони поширюються в різних форматах, починаючи від простого текстового документа до книг мультимедіа, графічних растрових книг, книг для мобільних пристроїв. Існують книги, створені у вигляді програм під конкретну операційну систему. Вони включають в себе сам зміст і програму для перегляду. Зазвичай в таких додатках є і надійних захисту від копіювання та перегляду книги без програми для читання. В деяких файлах можуть міститися зображення – векторні і растрові. У книгах мультимедіа містяться додаткові канали сприйняття: образотворчі, музичні, інтерактивні.

Порівняно із звичайними паперовими книгами електронні мають не лише переваги, але й недоліки. Переваги широко відомі: електронні книги можна зберігати у величезній кількості в самому малому пристрої, оскільки обсяг їх мінімальний. В такій книзі зазвичай є можливість здійснення повнотекстового пошуку, прослуховування тексту, зміни шрифту, читання при низькій освітленості приміщення. Вартість розповсюдження електронних книг зазвичай теж мінімально – найчастіше користувач оплачує лише передається комп’ютерної мережі обсяг інформації, а не саму книгу. Для електронної книги у багато разів скорочується час на видання, а сам формат забезпечує екологічність книговидання: немає потрібні використовувати великі обсяги деревини на виробництво паперових книг.

До недоліків належить відсутність єднання читача з книгою, естетики читання. Адже багато хто з нас люблять потримати в руках красиву книгу, зберігати її десятиліттями, перегортати, вдихаючи запах типографської фарби. Деякі пристрої швидко стомлюють очі читача, а в перспективі є ризик, що сьогоднішні формати електронних книг виявляться несумісними з новим програмним забезпеченням.